Novels

El Libro de los Americanos Desconocidos

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Cristina Henríquez – Author

Literatura para Heritage Speaker Class. Una novela de Cristina Henríquez 

Henríquez’s father is from Panama and immigrated to the U.S. in 1971 for college; her mother is from New Jersey and worked in Delaware public schools as a translator. Henríquez was born in Delaware and attended school in the U.S., but spent summers in Panama. She did not speak Spanish as a child and so on visits “had no choice but to sit there and observe” dynamics she later evoked in her writing, particularly the warmth and joy of family life among her father’s relatives.





Notable work: The Book of Unknown Americans
Website: cristinahenriquez.com

PLOT

“The Book of Unknown Americans” is a contemporary American novel of Latino immigration by Cristina Henríquez. The novel primarily revolves around a romance between two Latino teenagers – Maribel Rivera from Mexico, and a Mayor Toro from Panama – and how Maribel and her family handle living in a new country”. Originally published: June 3,2014. 

Questions before reading the novel

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Where is the author from? What do you think is the book about?

Who do you think are the unknown Americans? 

What do you know about Delware? 

What do you know about Panamá? Where is located? How does Panamá looks like? 

Topics – Temas

Immigrations, racism, language issues, work conditions, sickness, family, emigration, nostalgic, homesick, relationships, friendships, love.

Questions after reading the novel: PART 1 

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1. How was different the conception you had about the unknown Americans?  and What you learned about them?

2. ¿Quiénes son los americanos desconocidos? ¿De dónde son? (nombre y describa brevemente a los personajes)

3. ¿Por qué se vinieron a USA? ¿Por qué dejaron sus países? ¿Qué venían a buscar a USA? (motivos)

4. ¿En qué trabaja Arturo? ¿Cómo es su trabajo? ¿Cómo son las condiciones en que trabaja? (de pie y a oscuras) ¿Qué piensas de eso: Hay leyes de trabajo en USA?

5. ¿En qué trabajaba Arturo antes de venir a USA? ¿Por qué no puede hacer esa trabajo en USA?

6.¿Por qué la esposa de Arturo, Alma, se sentía culpable?

7. ¿Por qué Alma quiere que su hija vaya a la escuela Evers y no a la escuela A.I. duPont (la escuela a la que iba Mayor)? 

8. Alma hace hincapié en lo difícil que fue tener a su hija; y en lo difícil que ha sido todo después del accidente: ¿Qué siente la madre? ¿Cómo es su conexión con la Maribel?

9. Qué dificultades habían sufrido hasta ahora: idioma, trabajo, lentitud en los procesos de matricula en la escuela, frustraciones… ¿Por qué? Explica. 

10. ¿Cómo describe Alma Rivera la “nostalgia del hogar”  (Homesick)? 

11. ¿Cómo describe Mayor Toro a los distintos “latinos” que llegan a su escuela? 

12. ¿Quién es y cómo es Benny Quinto? 

13. ¿Cómo describe Alma las primeras semanas de escuela de Maribel? Cómo se siente Alma con todos estos cambios?  (cambios de casa, de país, de idioma, de escuela; incluso cambios en la relación con su marido)

14. ¿Qué pasó cuando Alma Rivera fue a su primera clase de inglés? ¿Cómo estuvo la clase, qué aprendió? Y, ¿qué pasó después de la clase camino a casa?

15. ¿Cómo comenzó la amistad entre Maribel y Mayor? ¿Por qué Mayor se acercó a ella?

16. ¿Por qué los padres de Mayor nunca más volvieron a Panamá?

17.  ¿Por qué Rafa dice: “creen que ahora somos estadounidenses”? 

Questions to write an essay Part I 

Students are asked to write questions of investigation/thesis, to help them and guide them to write an essay.  Topics could be: leaving home/country of origen, learning a second language, living in another country, among others.

EL LIBRO DE LOS AMERICANOS DESCONOCIDOS

Part II 

Summarizing Part II

Chapter I Gustavo Milhojas (Pág. 87 – 90)

1. ¿Quién es Gustavo Milhojas? ¿De dónde es? ¿Dónde vivió antes de vivir en USA? ¿Por qué emigró a USA?

2. ¿Cómo es la relación de los guatemaltecos y los mexicanos, según el libro?

Chapter II Alma (Pág. 91 – 107)

¿Qué sucede con Alma? ¿Por qué está triste y melancólica? ¿Qué “culpa” carga sobre sus hombros y cómo afecta eso su matrimonio? 

Comenta sobre la broma del oatmeal. ¿Por qué Alma prepara oatmeal y por qué resulta gracioso?

¿Cómo fue el accidente de Maribel? ¿Dónde estaban, quiénes estaban, qué pasó, cómo se cayó?

¿Cómo fue que decidieron, como familia, mudarse desde Mexico a USA? ¿Por qué? ¿de quién fue la idea? ¿Fue fácil decidirlo y hacerlo?

Chapter III Mayor  (Pág. 108 –  115)

¿Qué tienen en común Mayor y Maribel?

¿Por qué Mayor se siente atraído por Maribel? ¿Qué le gusta de ella?

Pareciera que al papá de Mayor y a Alma no les gusta ver a los chicos juntos. ¿Por qué?

Chapter IV Quisqueya Solís (Pag. 116 – 118)

¿De dónde es Quisqueya? ¿A qué edad llego a California?

¿Quién es Scott y qué le hizo a Quisqueya?

¿Por qué la madre de Quisqueya la dejó marcharse de su lado?

¿A dónde se fue Quisqueya? 

¿Qué hizo Quisqueya con sus dos hijos y con el padre de ellos?

Chapter V Alma (Pag.  119 –  126)

1.  Alma y Arturo enfrentan buenos y malos momentos cerca de Navidad: ¿cuáles son? Refiérase: problemas económicos, el invierno, Maribel, recuerdos navideños de México, etc.

2. ¿Por qué Alma es una madre muy protectora? ¿Qué sucede con ese muchacho de la gasolinera?

3. Por qué Arturo le dice a su mujer: “Debes pensar como gringa y creer que tienes derecho a ser feliz”. 

Chapter VI Mayor (Pág. 127 – 143)

1. ¿Por qué se peleo Mayor con Garret? 

2. ¿Qué sucedió cuando citaron a los padres de Mayor a la escuela después de la pelea?

3. ¿Crees que son buenas las comparaciones, que hacen los padres, respecto de los hermanos?

4. La llegada de Enrique: ¿cómo es él? ¿qué le gusta? Descríbelo. 

5. Cómo interpretas el episodio de la canción en español “feliz navidad” (un pedacito de tu tierra) y de los tacos. Qué significa o cómo explicas que todo lo que sea en español y los tacos sean asociados a la tierra de uno. 

6. ¿Qué regalo de Navidad le compró Mayor a Maribel? 

Chapter VII Adolfo “Fito” Angelino (Pág. 144 -146)

1. ¿De dónde es Fito y por qué vino  USA?

2. ¿ Por qué terminó viviendo en Delware? 

3. ¿Qué empleo tiene? ¿Cómo consiguió ese empleo? 

4. ¿Por que Delware es popular entre los latinos?  

5. Por qué Fito dice: “intento hacer de este edificio una especie de isla para todos nosotros, refugiados que el mar arrojó a la orilla. Un puerto seguro”. ¿Qué significa esto? 

Chapter VIII Alma (Pág.147 -155)

1. ¿Qué hizo Alma en la estación de policía? 

2. ¿Por qué Alma fue a Capitol Oaks y dijo: “leave alone”?

Chapter IX Mayor (Pág. 156 –  

1. ¿Por qué discutían los padres de Mayor al enterarse que recibirían dinero? ¿Por qué el padre de Mayor siempre grita que él se hará cargo de la familia? 

2. ¿Por qué el padre de Mayor compró un auto? ¿Qué sucedió cuando lo hizo?

3. ¿Qué siente Mayor por Maribel? ¿Qué sucede entre ellos?

Chapter X Nelia Zafón  (Pág. 177)

 1. ¿Quién es y de dónde es Nelia?

2. ¿Cómo y por qué llego a USA?

3. ¿Por qué es importante su historia? ¿Qué intenta decirnos la autora con ello?

Questions to write an essay Part II

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Students are asked to write questions of investigation/thesis, to help them and guide them to write the second essay. This essay will be focus on the characters. Students need to focus on one character to write his/her essay.

Speaking activity

Conversación: conversa con un compañero y describe a uno de los 4 personajes principales. Cada estudiante debe escoger un personaje del libro y describirlo mientras conversa con el compañero. Luego, el estudiante debe escribir notas y comentarios finales sobre el personaje. 

a)Alma: El nombre de este personaje es simbólico: siento que es el “alma” del libro, de la historia. Pareciera ser que su alma, su conciencia; fuera el hilo conductor de la historia. Un personaje lleno de sentimientos y de culpa. Alma sufre mucha melancolía: ella vive del pasado, ella extraña su hogar (México) y, por sobre todo, extraña como “era” su hija antes del terrible accidente. Una madre sacrificada y esforzada. Una esposa abnegada y, definitivamente, una mujer que se puede postergar a fin de ver a los suyos felices. Es la clásica madre sobre protectora y una mujer que se echa al hombro la culpa del fracaso presente. Es, también, la encarnación de lo que sufren muchos inmigrantes al venir a Estados Unidos: problemas con el idioma, sentirse perdidos y desorientados, la soledad, etc. 

b)Arturo: Sufre en silencio. No se queja. Lo pasa mal, pero tiene fe en que su hija se pondrá bien y eso, al parecer, lo mantiene en pie. No reclama a Alma nada del accidente. Clásico padre “mexicano” – “hispano” que trabaja y no se entromete mucho en las cosas del hogar. 

c) Maribel: Antes del accidente era una adolescente “normal”. Ahora, vive en USA porque es lo que les recomendaron. Su madre cree que yendo a una escuela especial en USA ella volvería a ser la de antes. Poco a poco está volviendo a sonreír, a hablar y escribir. Podría ser que Maribel represente el trauma, la nostalgia, y pérdida; sin embargo no es ella quién nos lo cuenta (al menos no en la parte I y II), sino que lo sabemos porque Alma lo dice.  Su felicidad está en la cosas simples que hace con Mayor.

d) Mayor: Un adolescente que ha crecido bajo la sombra de su hermano. Pareciera que su nombre hace alusión a querer ser más de lo que es: MAYOR. No es el mayor de la familia, tampoco es grande de tamaño y al parecer, para sus padres, no hace nada “grande” o que los haga sentir orgullosos. No es valorado por sus padres y siempre lo comparan con su hermano Enrique. Minimizan sus gustos y aptitudes. Se enamora de Maribel porque ella, en su inocencia, lo mira y presta atención; algo que jamás había tenido en la vida.  

EL LIBRO DE LOS AMERICANOS DESCONOCIDOS

Part III

Summarizing Part III 

Chapter I  Alma (Pág. 181)

1. ¿Por qué despidieron a Arturo? ¿Qué pasará ahora?

2.  ¿Cómo enfrentaron los Rivera esta nueva situación económica? 

3. ¿Qué pasó entre ambas familias cuando fueron a patinar sobre el hielo? 

4. ¿Qué intenciones tiene Quisqueya?

Chapter II Mayor (Pág. 204)

1. ¿Qué sucedió con la familia Toro tras quedar cesante Rafael? 

2.  ¿Por qué han vuelto a castigar a Mayor y por qué le han prohibido ver a Maribel?

Chapter III José Mercado (Pág. 216)

1. ¿Quién es José Mercado? ¿A qué dedicó su vida? ¿Qué significa la poesía para él? 

Chapter IV Alma (Pág. 220)

¿Qué cambios notó Alma, en Maribel, después de prohibirle ver a Mayor? 

Chapter V Mayor (Pág. 225)

1. ¿Qué sucedió con le matrimonio Toro luego que el Sr. Toro consiguiera trabajo? 

2.  ¿Qué hizo Mayor por Maribel en el día de nieve? 

Chapter VI Micho Álvarez (Pág. 239 – 241)

1. ¿Quién es Micho Álvarez y por qué es importante su historia? 

2.  Analice: “Somos los americanos desconocidos, los que nadie quiere conocer porque les han dicho que tienen que temernos y porque tal vez, si se tomaran la molestia de conocernos , se darían cuenta de que no somos tan malos, tal vez incluso de que somos muy parecidos a ellos. ¿Y a quién odiarían entonces?”. 

Chapter VII  Alma (Pág. 242)

Analice la frase que Arturo le dice a Alma: “Eres tú. Eres tú la que tienes que perdonarte a ti misma”. (pág.249) 

¿Dónde ha ido el Sr. Rivera para buscar a Maribel?

Chapter VIII Mayor (Pág. 251)

¿Dónde habían estado Mayor y Maribel? ¿Qué sucedió cuando regresaron a casa?

2.  ¿Qué culpa invade a Mayor? Por qué piensa en que si tal vez no hubiera robado el auto, no hubiera recogido a Maribel, no hubiera nevado, no hubieran comprado el auto, etc.

3.  Analice la frase que Maribel le dice a Mayor: “encontrar es para las cosas que hemos perdido. No tienes que encontrarme, Mayor”. 

Chapter IX Alma (Pág. 268)

¿Quiénes son Leon Miller y Garret Miller?

2.  ¿Qué sucederá con Alma y Maribel? ¿Qué van a hacer? ¿Dónde irán?

3. ¿Qué gran favor les hizo Celia, y la familia Toro, a Alma y Maribel?

4. ¿Por qué Alma vuelve a tener culpa, esta vez, respecto de la muerte de Arturo? Por qué recuerda las “últimas” palabras de Arturo hacia ella: Perdónate a ti misma.

5. ¿Por qué Maribel se quiere cortar su cabello y teñirlo violeta?

6. Analice, pág. 285: “Me di cuenta que tal vez hubiera estado siempre ahí. No exactamente la chica que era antes del accidente, que era la chica que yo creía haber estado buscando, sino mi Maribel, valiente, impetuosa y amable. Todo este tiempo, había estado sepultada a demasiada profundidad bajo mi culpa para verla. Había estado preocupada con que fuéramos a los Estados Unidos porque quería que volviera a estar entera. Creía que había perdido a mi hija y que si hacía las cosas adecuadas e íbamos al sitio oportuno, podría recuperar a la muchacha que era antes. Lo que no había entendido -lo que ahora de pronto comprendía- era que si dejaba de retroceder, tratando de recuperar el pasado, era posible que hubiera un futuro esperándome”. 

7. ¿Qué rol juega la culpa en  la historia? En Alma, en Mayor, en Maribel, en Celia..Pareciera ser que ante un mal evento; siempre hay culpa o culpables. 

Chapter Arturo Rivera (Pág. 288)

Analice los pensamientos finales del Sr. Rivera: “Me siento abrumado cuando pienso en este lugar y en lo que nos ha dado. Maribel se está fortaleciendo. Me doy cuenta de ello. Cada día un poco más. Un área segura donde vivir. Unos amigos maravillosos. Es increíble”.

Analice la reflexión final de Arturo Rivera: “Un día, cuando volvamos a México y la gente me pregunte cómo se vivía aquí, les contaré todas estas cosas. Les hablaré de todas las formas en que he amado este país”.

3.  ¿Te gustó o te pareció interesante el final de la novela? 

Final essay

Students are asked to write questions of investigation/thesis, to help them and guide them to write the final essay. Topics or ideas could be: immigration, homesick, young love/romance, motherhood, among others. 

3 Comentarios

  • Justin

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